日本サッカー界の一大イベント、ルヴァンカップFINAL 柏レイソル対FC東京。

7年ぶりに国立競技場で開催される今年のルヴァンカップは、新型コロナウイルスの影響で大会方式も大きく変更となり、プライムステージもホーム&アウェー方式ではなく、一発勝負となった。

選手たちは今、何を思い、何を誓いこの決戦に挑もうとしているのか。
 

柏レイソルの絶対的存在の少年時代からのライバル

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今シーズン、柏レイソルの絶対的存在にまで登り詰めた江坂任、28歳。

「一番はチャンスメイクです。チャンスメイクとゴールに向かっていくプレーが、自分の一番のストロングだとは思います」

そう本人が語るように、ネルシーニョ監督もレイソルの超攻撃的サッカーを操る男に「任は進化し続けている」と大絶賛を送る。

そんなファンタジスタ江坂のこれまでのサッカー人生は、決して常に順調なものでは無かった。

小学校時代、兵庫県三田市のサッカーチーム「ウッディSC」に所属した江坂は、兵庫県の選抜チームに選ばれるなど周囲からは一目置かれる存在だった。

そんな江坂には、いつも自分の前を走るライバルがいたという。

現在、ヴィッセル神戸の伝統のエースナンバー13を背負う快速フォワード・小川慶治朗だ。

「物心がついた時から常に争っていて、練習とかでもよくケンカしていたので。
負けず嫌いで、常に自分が1番でいたくて、中心でいたくてっていうのが似ていたので、そこでバチバチやっていましたね」

切磋琢磨した小学校時代を経て2005年、中学生になると小川はヴィッセル神戸Jrユースに入団。

一方、江坂はそこに入ることが出来ず、初めてライバルと離れ離れになる事となった。

「ジュニアユースに入れなかったのも悔しかったですけど、慶治朗が入ったのがもっと悔しかったので。その後も慶治朗はアンダー世代の代表とかにも選ばれて、僕は何も選ばれず地道にやっていたんですけど。
どっかで絶対勝ちたいというか、1番負けたくない相手なんで、そこをずっと思いながらプレーしていました」

「負けたくない。絶対に追い抜いてやる」という江坂の原動力。

しかしライバルの幻影は、常に遥か前を走り続けていた。

左:小川慶治朗、右:江坂任

「U-17ワールドカップも深夜にやっていたんですけど、わざわざ起きて見ていましたし、それくらい意識しながら生活していたというか、サッカー続けていく上で1番刺激になっている部分でもあるので」

大学進学前、みんなが書いてくれた寄せ書きには、小川からの「代表で会おうぜ」というメッセージも。

「“プロで”じゃなく“代表で”と書かれたところに、自分も意識しましたし、慶治朗も成長しないといけない、自分も成長しないといけないという中で、その言葉だけを書いたのはグッときましたね」
 

先を行くライバルにようやく肩を並べる

2010年、17歳の小川はヴィッセル神戸でJリーグデビューを果たすと、当時のクラブ最年少出場記録を樹立するなど、すぐに頭角を現した。

一方、2011年に流通経済大学に進学し、地道な努力を続ける江坂。

全日本大学サッカー選手権で優勝と得点王になるなど、活躍を見せる一方で、夢だったJリーグからのオファーは中々届かず、2015年、ようやく入団できたのが、J2のザスパクサツ群馬だった。

その後、2016年に大宮に移籍し、ようやく小川と同じJ1の舞台に立つと、2018年には柏レイソルへ。

そんな江坂には、エースナンバーの10番が用意されていた。

色紙をもらったあの時答えられなかった返事が、今なら出来る。

「慶治朗がいなければどこかでサッカー諦めていたかもしれないですし、続けていく中で1番大事な存在というか、自分の中では永遠のライバルなので、1番意識する相手で、自分が成長できたのも慶治朗がいたからかなと思います」

その小川慶治朗のサッカー人生も、決して順風満帆ではなかった。

選手層の厚さや怪我の影響もあり、2018年以降はベンチを温める日々が続いていた。

そんな小川には、今回ルヴァンカップFINALという大舞台に挑む江坂をどう見つめているのか。

「嬉しい気持ちも強いですし、多分優勝カップ掲げたら多分悔しい気持ちも強くなってきて、またそれが自分の為になると思うので。
やっぱその悔しさがなかったら自分の成長に繋がらないんで、そういう任の喜ぶ姿は見たいなと思います」

2人は今でも、そしてこれからも永遠のライバルだ。

『ルヴァンカップ決勝直前!Message 君に伝えたい言葉』

放送日時:
11月2日(月)       24時55分~
11月3日(火)~5日(木) 24時25分~
11月6日(金)       24時55分~

ナビゲーター:内田篤人

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