桜が開花し、春の日差しを感じるこの頃。仕事中なのに眠気に襲われたりしていないだろうか。

そのような中、意外と見たことがないであろう、“ヘビの寝姿”がTwitterに投稿され話題となっている。

「ヘビが寝てるかどうかは見れば大体わかるんですが、これは爆睡してますね」

このコメントとともに投稿されたヘビの画像は“目を開いて”いて、とても寝ているようには見えない。 しかしよく見ると、焦点があっていないようには思える。

爆睡している時の様子


起きている時の画像もあるのだが、確かにこちらの目には生気があり、視線も定まっているように見える。このように画像を比較すればなんとなく違いは分かりそうだが、寝ているのか起きているのかを実際に見分けるのは難しそうだ。

起きている時の様子


画像を投稿したのは ヘビを10年飼育している 「いるま」(@irumandal)さん。

このヘビの寝姿について、Twitterで「起きた時の目は明らかに『なに?』って不満げ」「初めて見ました。 とぼけた感じが可愛いですね。」などの声があり、約1万3千件のリツイート、6万5千件のいいねがつくなど大きな反響となっている。(3月25日現在)

でも、本当にこれがヘビの寝姿なのだろうか。気になるので「いるま」さんにお話を聞いた。

やや神経質だが基本的には穏やかな性格

ーーヘビの種類名前年齢を教えて

ヨナグニシュウダ・ムック・3歳半ほどです。


ーーどんな性格?

やや神経質ですが、基本的に穏やかでこれまで噛まれたことはありません。一般的なヨナグニシュウダよりは、かなりおとなしい性格ではないかと思います。


ーーどのくらいの大きさ?

正確には最近測っていないのでわかりませんが、1.5mは超えていると思います。体重は1キロあるかないかくらいですね。


ーーなぜ飼育しようと思った?

昔から好きだというのが一番です。細長い生き物にはなぜか惹かれるところがあります。


寝ても覚めても目は開きっぱなし

ーーどうして寝ていると分かるの?

第一には目があらぬ方向を向いていることです。起きている時はどこかをしっかり見つめていて、目にも力があります。寝ていると弛緩して瞳の位置も定まらなくなります。

今回の写真では上ですが、下を向いていたり、左右の目が違う方向を向いていることもあります。また、首の筋肉も弛んでいます。


ーー普段から目を開けて寝るの?

寝ても覚めても目は開きっぱなしです。


ーー他にもヘビも飼っている?

ヘビは他に17匹います。それぞれの別のケージで1匹ずつの飼育です。


ーー反響はあった?

実生活ではないです。取材していただくのが一番の反響ですね。


多数のヘビを飼っている「いるま」さんだからこそわかる違いだったが、そもそもなぜヘビは目を開けた状態で寝るのだろうか?また、目を開けて寝るのはヘビ特有のことなのだろうか?

ヘビに詳しい京都大学理学研究科・生物科学専攻の森哲准教授に話を聞いた。

ヘビ類にはまぶたに相当するものがありません

ーー目は開いているようだが、本当に寝ている?

まず、全体的なことに関してお答えいたします。 ヘビ類にはまぶたに相当するものがありません。したがって、「目(まぶた)」を閉じたり開けたりることはできません。しかし、眼球の表面には透明の鱗がかぶさっているので、目は保護されています。そのため、脱皮する際には目の表面部分も透明の皮として剥がれます。

また、寝ている(眠っている、睡眠している)の定義は、哺乳類(人間)を基準としてなされており、眠っているかどうかの判定には脳波を電気的に調べる必要がありますが、ヘビ類において、そのような手法で睡眠を調べた研究は私の知る限りありません。おそらく、哺乳類と同等に近い意味での睡眠は行っていると思いますが、科学的な証拠はほとんどないと思います。

難しいのは、休息している状態と睡眠している状態との区別ですが、この場合も、結局は「睡眠」の定義次第となり、また、そうなるとどうしても脳波の測定が必要になります。

ヤモリや一部のトカゲも目を開けて“睡眠”

ーーということは、他の種類のヘビも目を開けて寝るということ?

すべてのヘビは、まぶたに相当するものがありませんので目を閉じることができません。したがって、仮に寝る(睡眠する)ことがあったとすれば、目を開けて寝ることになります。


ーー寝ている時と起きている時の違いについて教えて

そのような視点で調べた研究はなく、科学的なデータは存在しません。経験的には、瞳が収縮していたり、体全体の筋肉がやや弛緩しているようにも思いますが、実証的な根拠はありません。


ーー目を開けて寝るのはヘビ特有のこと?

ヤモリの仲間など一部のトカゲ類もまぶたがないので、ヘビと同様の状況が起こります。


専門家の話ではヘビの睡眠については科学的根拠はなく「爆睡している」とは言い切れないようだったが、今回、ヘビはまぶたにあたるものがないので、目を閉じて寝ることはないということはわかった。


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