米も認めた月面ローバー 日本の匠の突破力

カテゴリ:テクノロジー

働く人に役立つプラスαな考え方に注目する「αism」。

YouTubeへの投稿がきっかけで、宇宙開発への参加を果たしたエンジニアの突破する力とは。

2つの車輪で砂の上を走る、小さなリモコンカー。

まるでおもちゃのようにも見えるが、2021年の夏、月の上を駆けめぐることになった日本初の月面ローバーという。

それを実現したのは、ものづくりに懸ける日本人エンジニアの突破力だった。

元自動車エンジニアでベンチャー企業を経営する、中島紳一郎社長。

1人でコツコツと作っているのは、月面探査用のローバー「YAOKI」。

ダイモン・中島社長は、「月面でも活躍できるモビリティーというものは、ひとつの究極の形だろう」と話した。

月の上を走りながら、ボディー中央にある小型カメラで撮影した映像を地球に送信する。

特徴は、2つの車輪を駆使して、転んでもすぐに起き上がって走ることのできる構造。

「YAOKI」という名前の由来にもなった。

中島さんは、自動車技術が電気化、自動化する中、それに代わる究極のモビリティーを作りたいと起業。

以来8年、自分が理想とする月面ローバーができ上がったが、どうやって月まで運ぶのかについては、まったく計画がなかった。

そこで、自分で動画を作成、YouTubeにアップして、アメリカの宇宙産業にSNSで売り込んだ。

ダイモン・中島社長は、「YouTubeの動画を撮る方が初めての試みだったので、どちらかというと、そっちの方がチャレンジだった」と話した。

その結果、アメリカの宇宙開発企業が手がける、月着陸船に搭載されることが決まった。

しかし、次の難関が。

月面ローバーの試作車は、樹脂の3Dプリンター製。

カメラなどの部品は、市販品を改良したもの。

このまま宇宙に行けば、確実に壊れてしまう。

そこで、中島さんが助けを求めたのが、金属加工専門の東京・大田区の町工場だった。

中島さんの突破力に押され、用意してくれた秘密兵器は、日本に数台しかないという金属用3Dプリンターで、月面ローバーの部品を改良してくれることになった。

東新製作所・石原幸一社長は、「この金属造型機を宇宙のスペックに合わせて、部品を作っていこうと考えている」と話した。

これを使えば、複雑な形の金属部品も自在に作ることができる。

ダイモン・中島社長は、「きょう見た感じだと、(開発)期間が半減できるという感覚」と話した。

アメリカ企業との交渉にも備えて、手を打った。

アメリカ企業との交渉担当のギャレット・レオパルディさんは、「月面ローバーをこんな小型にするなんて、革命的な技術だと思う」と話した。

英語での契約文書作成のため、交渉のプロ・元石油プラントエンジニアをスタッフに迎えた。

中島さんの突破力が実現した、日本初の月面ローバー。

ダイモン・中島社長は、「本当にやる気ですね。やる気さえあれば、コストをかけずに誰でもハイレベルな技術開発ができる時代になっている」と話した。